En 1953, une infirmière a sauvé des patients de l’horrible incendie de Largo. Sa tombe est anonyme.

Gertrude Warnick repose dans une tombe anonyme au cimetière municipal de Clearwater, entre Exalee Cheshire Sirmons et un trottoir ombragé. Les mauvaises herbes rampent à l’endroit où une pierre tombale devrait s’asseoir.

Warnick a travaillé comme infirmière. Elle avait 55 ans. Elle a grandi orpheline. Elle ne s’est jamais mariée. Elle n’avait pas d’enfants. Et depuis peu de temps après l’incendie de la maison de retraite qui lui a coûté la vie en 1953, elle a été oubliée, même après que les gros titres du pays l’aient saluée comme une héroïne.

Jusque récemment.

Lorsque David Barmore a découvert l’histoire de Warnick, il a commencé à la partager dans l’espoir que, près de 70 ans après sa mort, elle obtiendrait la reconnaissance et la dignité qu’elle méritait en premier lieu.

Une illustration de l’emplacement de la Littlefield Nursing Home d’après la couverture des journaux à l’époque. [ Via newspapers.com ]

Les détectives de l’histoire

En fouillant dans les archives pour un projet de préservation historique, Barmore a trouvé l’histoire d’un ancien résident décédé dans l’incendie du Littlefield Nursing Home.

“Et j’ai pensé, qu’est-ce que c’est?”

Il a cherché, “et quand je l’ai fait, j’ai trouvé l’histoire de Gertrude.”

Barmore, un conservateur amateur et bénévole au musée d’histoire de Dunedin, a continué à creuser. Il a découvert que Warnick était née en 1896, avait grandi au St. Vincent’s Orphan Asylum à Columbus, Ohio, et avait déménagé en Floride avec sa sœur, Susanna, en 1941. Finalement, Warnick a trouvé du travail au Littlefield Nursing Home, où elle a également vécu. dans le cadre du travail.

Là, le 30 mars 1953, elle mourut dans un incendie avec 32 autres personnes.

“Un violent incendie tôt le matin, attisé par une forte brise, a détruit aujourd’hui le Littlefield Nursing Home au sud de Largo, tuant probablement 32 personnes. Ce fut la pire tragédie de l’histoire du comté de Pinellas », a rapporté le photojournaliste Bob Preston dans un article en première page pour le Horaires de Saint-Pétersbourg.

A également rapporté ce jour-là:

Une infirmière qui a fait des voyages de sauvetage répétés dans la maison de retraite flamboyante de Littlefield a péri lorsqu’elle a fait «un voyage de plus» dans le bâtiment en ruine et enfumé. Une héroïne mystérieuse, Gertrude Warnick, 55 ans, était l’une des deux infirmières de service à la maison. Elle a été l’une des premières à réveiller les patients. Ned Moren, gendre de l’exploitant de la maison de retraite, a raconté comment Mlle Warnick faisait voyage après voyage, menant ou transportant des patients parfois silencieux, parfois sauvagement combattants. “Elle a entendu quelqu’un appeler à l’intérieur”, a déclaré Moren, “et a fait un dernier voyage. Elle a disparu dans la fumée. Nous l’avons appelée quand nous ne pouvions plus la voir et elle a répondu une fois. Moren, et d’autres, ont déclaré que les appels répétés à Mlle Warnick n’avaient apporté aucune réponse. Le bâtiment s’effondrait et la chaleur, si intense qu’elle faisait cloquer la peinture sur les bâtiments de l’autre côté de la route, a fait reculer les sauveteurs potentiels. Un corps carbonisé et fumant se trouvait à 20 pieds à l’intérieur de la porte d’entrée dans ce qui était un couloir. Le corps a été identifié comme étant celui de Mlle Warnick… La sœur de Mlle Warnick, Susy, a déclaré que l’infirmière était venue à Saint-Pétersbourg il y a 12 ans. « Elle faisait des travaux ménagers jusqu’à il y a environ un an et demi, lorsqu’elle est allée à Littlefield’s en tant qu’infirmière auxiliaire. Elle n’avait jamais été infirmière auparavant. Elle était très souriante et très patiente. Je l’ai vue pour la dernière fois il y a environ deux semaines. Elle aimait son travail et disait que c’était très dur. Elle avait l’habitude de parler des patients et de sympathiser avec eux.

le Tribune de Tampa a raconté une histoire similaire ce jour-là.

Une vaillante infirmière qui a disparu dans les ruines ardentes de l’incendie du Littlefield Nursing Home a été créditée d’avoir donné sa vie dans une tentative de récupérer des patients immobiles de l’incendie tragique de ce matin qui a coûté la vie à 33 personnes. Mlle Gertrude Josephine Warnick, 55 ans, a tiré un détenu du bâtiment à ossature enflammée, puis a été vue retournant dans une section où des patients arthritiques étaient alités et impuissants. La grande femme aux cheveux noirs n’est jamais sortie. “Elle était ce genre d’infirmière”, a commenté Mme OT Dryden, infirmière de nuit dans une autre maison de repos en face de Littlefield.

Barmore a partagé ce qu’il avait appris avec le directeur exécutif du musée d’histoire de Dunedin, Vinnie Luisi, et les deux hommes ont été dérangés.

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“Voici cette héroïne, elle est allée plusieurs fois seule pour essayer de sauver la vie des autres”, a déclaré Luisi, “et il n’y avait personne pour payer ses funérailles ni même un marqueur.”

La nièce de Luisi est infirmière dans le nord de l’État de New York. Il sait ce qu’elle a traversé pour faire ses études et ce qu’elle et d’autres infirmières ont enduré pendant la pandémie. Il s’inquiète encore pour elle.

Barmore lié à la partie orpheline de l’histoire de Warnick. En grandissant, ses parents ont accueilli d’autres enfants qui avaient besoin de stabilité. Il est toujours en contact avec eux.

Alors les deux ont commencé à raconter aux gens l’histoire de l’infirmière qui a donné sa vie en sauvant les autres. Et l’une de ces personnes avait exactement ce dont elle avait besoin.

Une édition spéciale du St. Petersburg Times publiée avec des nouvelles de l'incendie du 30 mars 1953.
Une édition spéciale du St. Petersburg Times publiée avec des nouvelles de l’incendie du 30 mars 1953. [ Via newspapers.com ]

La fille du photographe

Bob Preston n’était pas du genre à parler de toutes les mauvaises choses qu’il a vues pendant la Seconde Guerre mondiale ou de sa longue carrière de journaliste et de photojournaliste. Ainsi, sa fille, Patricia Mastry, a appris son travail en couvrant l’incendie du Littlefield Nursing Home alors qu’elle fouillait dans les boîtes de ses clips après sa mort.

Lorsque son mari, un musicien, a eu des nouvelles d’un camarade de groupe dont le conjoint faisait des recherches sur l’incendie de la maison de retraite, il a dit: “Tu dois parler à Patricia, son père a pris toutes ces photos.”

Mastry a rencontré les deux détectives d’histoire et leur a donné ses copies des coupures de presse originales et des photographies du Fois. C’est l’une des nombreuses façons dont elle honore encore son père et son travail. Preston “avait le meilleur nez pour les nouvelles de tous ceux que je connaissais ici”, a déclaré un ancien collègue dans l’épilogue de Preston.

L’histoire, dit sa fille, est que son père était sorti pour faire un reportage et, quand il a entendu qu’il y avait un incendie, il s’est dirigé vers Largo.

“Alors il est arrivé là-bas, et il l’était.”

Preston a fourni des pages d’histoires et de photos sur ce qui s’est passé ce jour-là, y compris le récit de première main de témoins de l’incendie. Cela comptait pour les détectives d’histoire une fois qu’ils ont appris ce qui était arrivé à Warnick après sa mort.

Après la mort de son père, Patricia Mastry a découvert la photo originale de la première page que Bob Preston a prise sur des lits carbonisés le jour de l'incendie du Littlefield Nursing Home à Largo en 1953.
Après la mort de son père, Patricia Mastry a découvert la photo originale de la première page que Bob Preston a prise sur des lits carbonisés le jour de l’incendie du Littlefield Nursing Home à Largo en 1953. [ Courtesy Patricia Mastry ]

Une enquête

« Une enquête doit être menée pour déterminer les conditions qui auraient pu permettre une catastrophe comme l’incendie du Littlefield Nursing Home », a déclaré un éditorial du Fois le jour de l’incendie. “Ensuite, des mesures doivent être prises par les responsables locaux et étatiques pour protéger ces maisons pour personnes âgées afin que cette tragédie ne se reproduise pas.”

Le 30 mars, Warnick était un héros. Dès le 11 avril, le Tribune a rapporté: «Gertrude Warnick, qui a été décrite dans les rapports sur l’incendie comme une infirmière qui a sauvé au moins un patient avant de périr, a été réveillée par Mme Littlefield mais est apparemment décédée dans son lit sans quitter sa chambre, a déclaré Littlefield. Sa chambre faisait partie des quartiers où les pertes en vies humaines ont été les plus lourdes, selon un tableau étudié par les jurés aujourd’hui. Littlefield a laissé entendre que Mlle Warnick aurait pu être sous l’influence de quelque chose cette nuit-là et que cela aurait pu être la raison pour laquelle elle n’a jamais quitté son lit.

Les jurés ont également enquêté sur des informations faisant état d’une voiture mystérieuse à l’extérieur de la maison de retraite et sur des indices selon lesquels l’incendie aurait pu être causé par un incendie criminel. Ils ont examiné les mesures de sécurité et l’absence de réglementation. Et ils ont enquêté sur un seul décès, censé être représentatif de tous.

“En rassemblant des informations sur les activités de Mlle Warnick pendant l’incendie, les jurés ont obtenu des témoignages qui contredisaient directement les informations recueillies sur les lieux de l’incendie par des journalistes”, a déclaré le Fois signalé. « Mlle Warnick, ont dit des témoins et des responsables aux journalistes, a sauvé un patient, s’est précipitée dans l’holocauste et n’a plus été vue ni entendue. Son corps a été retrouvé dans les ruines.

Le 28 avril, le jury a laissé des questions sur les allées et venues de Warnick et l’ombre portée sur son rôle par Mme Littlefield. Ils ont rendu ce verdict :

“Nous, le jury, constatons que Gertrude Warnick et 32 ​​autres personnes sont décédées à la suite d’un incendie d’origine encore indéterminée…”

Barmore et Luisi n’avaient pas vu ces histoires avant le début du reportage pour cette histoire, mais ils pensent que le témoignage oculaire de Moren, le gendre du propriétaire, qui était un dresseur de serpents qualifié, est le plus fiable. Le matin de l’incendie, il a décrit Warnick entrant et sortant et des gens l’appelant.

“Il n’avait vraiment aucun chien dans la chasse ni aucune raison de mentir à ce sujet”, a déclaré Barmore. “Il n’y a aucun doute dans mon esprit.”

Du St. Petersburg Times, 28 avril 1953.
Du St. Petersburg Times, 28 avril 1953. [ Via newspapers.com ]

Une pierre tombale pour Gertrude

Il y a plusieurs mois, Barmore a visité le cimetière municipal de Clearwater pour voir où Warnick est enterré. Elle est au fond, dans un rien d’un endroit donnant sur une ruelle. À côté d’elle, dans une autre tombe anonyme, se trouve l’un des patients décédés dans l’incendie.

Il est toujours dérangé, et lui et Luisi commencent à arriver quelque part.

Luisi a partagé l’histoire avec le comité historique du comté de Pinellas, dont il fait partie. Lui et Barmore travaillent avec Michael Helmstetter, PDG de Clearwater’s Jolley Trolley, qui construit une tournée hantée de Clearwater qui s’ouvre ce mois-ci. Helmstetter versera la moitié du produit de cette tournée à la pierre tombale de Warnick.

Warnick sera également honorée l’année prochaine par l’exposition annuelle de la Clearwater Historical Society sur l’histoire des femmes.

“Elle a besoin d’une pierre tombale”, a déclaré Allison Dolan, présidente de la société.

Barmore est d’accord. L’infirmière qui a donné sa vie en sauvant ses patients mérite plus que de disparaître sous la terre et les mauvaises herbes.

La chercheuse en nouvelles de Poynter, Caryn Baird, a contribué à cette histoire.

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