Un nouveau test d’allergie indolore et fiable

Bien que les allergies soient répandues, leur diagnostic est complexe et, selon le type d’allergie, les perspectives de succès du traitement ne sont pas toujours claires. Jusqu’à présent, les tests cutanés étaient désagréables, chronophages et associés à un certain risque de déclencher une réaction allergique excessive. Des chercheurs de l’Université de Berne et de l’Inselspital, Hôpital universitaire de Berne, ont mis au point un nouveau test qui simplifie considérablement le diagnostic des allergies et peut prédire de manière fiable le succès d’une thérapie.

Environ un tiers de la population mondiale souffre d’une ou plusieurs allergies, la tendance augmentant chaque année. La forme d’allergie de loin la plus répandue est l’allergie dite de type I, également connue sous le nom d’allergie de type immédiat. Cela comprend, par exemple, la rhinite allergique (rhume des foins), l’asthme allergique, les allergies alimentaires ou les allergies aux venins d’insectes, au pollen, aux graminées ou aux acariens. Il s’agit d’une réaction excessive du système immunitaire à des composants étrangers réellement inoffensifs (allergènes), qui se produit généralement en quelques secondes ou minutes après le contact avec l’allergène. Les symptômes allergiques peuvent aller de la rougeur et de l’enflure de la peau, des démangeaisons ou de l’essoufflement au choc anaphylactique et à la mort.

Le diagnostic d’une allergie est complexe : en plus des antécédents médicaux (anamnèse), des paramètres de test à valeur diagnostique souvent peu claire sont pris en compte et les patients subissent des tests cutanés. De tels tests cutanés sont désagréables, parfois douloureux, chronophages et associés à un certain risque de déclencher une réaction allergique excessive. Les allergies sont traitées avec le contrôle des symptômes, dans les cas graves également avec l’immunothérapie. Il s’agit d’injecter des doses croissantes d’un allergène sous la peau du patient pendant une période pouvant aller jusqu’à cinq ans, dans le but de désensibiliser le patient à l’allergène. L’immunothérapie n’est pas toujours couronnée de succès : A l’heure actuelle, il n’existe pas de méthode fiable pour prédire les chances de succès avant de conclure une telle thérapie.

Un groupe de recherche dirigé par Alexander Eggel du Département de recherche biomédicale (DBMR) de l’Université de Berne et du Département de rhumatologie et d’immunologie, Inselspital, Hôpital universitaire de Berne, en collaboration avec Thomas Kaufmann de l’Institut de pharmacologie de l’Université de Berne, a maintenant mis au point un test d’allergie qui, d’une part, simplifie grandement le diagnostic et, d’autre part, peut prédire de manière fiable le succès de l’immunothérapie. Le test a été récemment présenté dans une publication du Journal d’allergie et d’immunologie clinique.

Les mastocytes in vitro offrent une fiabilité sans précédent

L’allergie de type I survient lorsque le corps produit des anticorps de la classe des immunoglobulines E (IgE) en réponse à des allergènes. Les anticorps IgE sont liés par des récepteurs IgE à la surface de cellules immunitaires spécialisées du corps appelées mastocytes. Le contact ultérieur avec les mêmes allergènes conduit alors à l’activation des mastocytes et donc à la libération de médiateurs inflammatoires tels que l’histamine ou les leucotriènes, responsables des symptômes allergiques.

Pour leur nouveau test d’allergie, les chercheurs dirigés par Alexander Eggel et Thomas Kaufmann ont mis au point une nouvelle culture cellulaire in vitro qui, à l’aide de quelques techniques de biologie moléculaire, peut générer presque n’importe quel nombre souhaité de mastocytes matures – et cela dans un délai quelques jours. Ces mastocytes contiennent des récepteurs IgE à leur surface et se comportent de manière très similaire aux mastocytes du corps humain lorsqu’ils sont exposés aux IgE et aux allergènes. Dans le test, ces mastocytes sont mis en contact avec du sérum sanguin d’individus allergiques – liant ainsi les anticorps IgE du sérum aux cellules – puis stimulés avec les allergènes à tester. À ce stade, l’activation des cellules peut être quantifiée très facilement et rapidement en utilisant ce qu’on appelle la cytométrie en flux.

“Nous avons été surpris et ravis de voir que nos mastocytes pouvaient être activés à près de 100 %. À notre connaissance, aucune lignée cellulaire comparable ne peut être aussi bien activée”, explique Alexander Eggel. Il ajoute : “Un autre avantage important est que le test fonctionne avec du sérum, qui est très stable et peut être conservé congelé pendant une longue période, ce qui permet également des tests et des études rétrospectives. En revanche, d’autres tests comparables utilisent du sang total, qui ne peut pas être stockées et doivent être traitées en quelques heures.”

L’approche à haut débit permet une application à plus grande échelle

Afin de pouvoir effectuer un grand nombre de tests, les chercheurs ont développé une approche à haut débit dans laquelle jusqu’à 36 conditions peuvent être mesurées dans un seul tube à essai. Cela permet de tester soit plusieurs allergènes avec un seul sérum sanguin, soit plusieurs sérums ensemble pour le même allergène. “Une personne formée peut déjà effectuer environ 200 tests par jour en utilisant cette procédure, et le processus sera encore optimisé”, précise Noemi Zbären du DBMR, auteur principal de l’étude.

Grand potentiel pour diverses applications

Outre le diagnostic initial des allergies, les chercheurs espèrent que le test aura d’autres applications majeures. “Nous sommes convaincus qu’avec notre test, nous pourrons mesurer quelques mois après le début d’une immunothérapie si la thérapie est efficace et dans quelle mesure”, déclare Thomas Kaufmann. “Ce serait une aide importante dans le processus de prise de décision pour l’allergologue traitant le patient, qu’il soit logique ou non de poursuivre la thérapie.” Selon les chercheurs, le test a également un grand potentiel pour surveiller le succès thérapeutique et la durée d’action des nouveaux médicaments contre les allergies dans les essais cliniques, ainsi que pour déterminer les réactions allergiques possibles et pour le contrôle de la qualité des produits alimentaires.

Et la recherche académique ne doit pas non plus être négligée. “La nouvelle lignée cellulaire – et les modifications déjà prévues de celle-ci – nous permettront de répondre à de nombreuses questions encore sans réponse dans la recherche sur les allergies”, explique Alexander Eggel.

Cette étude a été financée par le Fonds national suisse de la recherche scientifique FNS et une subvention de l’Agence suisse pour l’innovation Innosuisse.

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