Les psychédéliques peuvent soulager la dépression et l’anxiété des patients atteints de cancer

Ceux d’entre nous qui traitent des patients atteints de cancer ne peuvent pas nier les émotions douloureuses qu’eux-mêmes et leurs familles éprouvent. Faire face à cette réalité implique de rechercher des moyens pratiques et efficaces de soulager la douleur. Le problème, c’est que les outils pour aborder les dimensions émotionnelles du cancer sont rares.

Cela a commencé à changer il y a quelques années lorsque des preuves ont émergé indiquant que les psychédéliques pouvaient réduire l’anxiété de mort que ressentent de nombreux patients atteints de cancer. Aux États-Unis, plus de 90 essais cliniques explorent si l’une de ces substances – la psilocybine, un hallucinogène naturel présent dans certains champignons – peut apporter aux patients le soulagement émotionnel qu’ils recherchent désespérément.

Parallèlement à mon travail de clinicien en oncologie, je suis chercheur principal pour l’un de ces essais. Notre essai suggère que ces médicaments, qui ont été interdits il y a des décennies, pourraient avoir un effet significatif et positif dans le traitement de la dépression majeure, de l’anxiété et d’autres problèmes d’humeur.

Une patiente atteinte d’un cancer métastatique, qui souffrait d’une grave détresse émotionnelle en raison de son diagnostic et de son traitement difficiles, a décidé de participer l’année dernière à l’essai clinique que mes collègues et moi menions. Elle a découvert que peu de temps après une seule séance de thérapie à la psilocybine, sa vie et sa perspective avaient radicalement changé.

Sa session avait été assez difficile contrairement à l’expérience mystique typique que certains ont racontée; elle a fait face directement à sa mort, qu’elle a trouvée douloureuse. Puis, alors qu’elle était dans sa maison au bord du lac un jour après sa séance de psilocybine, alors que la lumière s’estompait dans l’obscurité et que le chant des grillons montait en crescendo, elle a senti une couverture de paix l’envelopper, et elle est arrivée à une idée : Tous ces grillons mourraient inévitablement bientôt et une nouvelle récolte d’entre eux prendrait leur place. Cela lui a rappelé que, lorsqu’elle est née, elle remplaçait d’autres personnes décédées et qu’avec sa mort, d’autres viendront après elle. Tout cela faisait partie du cycle naturel.

Ce sentiment de faire partie de quelque chose de plus grand qu’elle-même, de voir comment elle s’intègre dans le puzzle complexe de la nature, l’a aidée à placer sa mortalité qui approche rapidement dans un contexte plus large et avec cela le poids lourd de l’anxiété face à sa mort s’est levé.

Dans le passé, j’aurais pu lui dire : « Mourir est naturel ; ça fait partie de l’expérience humaine », mais sans cette expérience, ça n’aurait pas bien atterri. Elle devait ressentir cela dans toute sa personne, pas seulement comme un exercice intellectuel ou philosophique. De son propre aveu, ce fut une expérience qu’elle n’avait jamais vécue auparavant et qui dura encore plusieurs semaines et mois. Elle ne pouvait attribuer son changement dramatique qu’à son traitement à la psilocybine.

Une autre participante à l’essai s’est souvenue lors de sa séance de psilocybine d’une scène dans la nature où elle avait vu des arbres morts et remplis d’organismes vivants et de nutriments qui permettaient aux arbres plus jeunes de se nourrir et de grandir. Cela lui a laissé le sentiment que, même après sa mort, elle laisserait à ses enfants un héritage qui leur apporterait un soutien émotionnel et spirituel.

Les résultats des essais cliniques que mes collègues et moi avons menés n’ont pas encore été publiés, il est donc trop tôt pour tirer des conclusions définitives sur l’utilisation de la psilocybine pour le traitement de la dépression. Mais les preuves avant la publication sont prometteuses : la moitié des 30 participants ne souffraient plus de dépression clinique huit semaines après une dose unique de psilocybine et la thérapie qui l’accompagnait, et 80 % des personnes étudiées ont vu leur score de dépression chuter d’au moins 50 %. (L’essai a mesuré la dépression avec l’échelle d’évaluation de la dépression de Montgomery-Asberg, ou MADRS.)

Ces résultats cliniquement significatifs sont cohérents avec un nombre croissant d’autres études sur l’effet des psychédéliques sur les maladies, telles que la dépression et le trouble de stress post-traumatique. Une petite étude de l’Imperial College de Londres, rapportée dans le New England Journal of Medicine l’année dernière, a suggéré que la psilocybine pourrait soulager les symptômes du trouble dépressif majeur (ou TDM) au moins aussi efficacement qu’un antidépresseur inhibiteur sélectif de la recapture de la sérotonine conventionnel – mais avec potentiellement moins Effets secondaires. Une autre étude, menée au Johns Hopkins Bayview Medical Center, a indiqué que les traitements à la psilocybine soulageaient le TDM chez les patients cancéreux et autres. Et une étude publiée l’année dernière a conclu que le médicament psychédélique MDMA “représente un traitement révolutionnaire potentiel” pour le SSPT.

La promesse de la thérapie psychédélique est importante non seulement pour les patients mais aussi pour les cliniciens comme moi qui ont épuisé notre arsenal pour aider ceux qui sont écrasés par le fardeau émotionnel du cancer.

Agonie psychologique intense

Les oncologues sont bien équipés pour lutter contre les menaces physiques du cancer avec des outils puissants, mais parfois imparfaits, notamment la chimiothérapie, la radiothérapie et la chirurgie, mais ils se sentent souvent impuissants lorsqu’il s’agit de traiter l’agonie psychologique intense que vivent de nombreux patients.

Bon nombre des thérapies approuvées pour traiter la santé mentale de mes patients atteints de cancer ne les aident pas. Sans surprise, la recherche a également montré un degré élevé de dépression et d’épuisement chez les oncologues, dont certains découlent du fait de voir les patients souffrir et de ne pas pouvoir les aider.

Les essais cliniques étudiant la psilocybine et la MDMA reprennent maintenant là où d’autres se sont arrêtés avant 1970, lorsque le gouvernement fédéral a adopté la loi sur les substances contrôlées qui a interdit l’utilisation et même la recherche sur les psychédéliques. Ils constatent que, pour certaines personnes, même une seule dose de psilocybine dans un environnement favorable – accompagnée d’une thérapie – peut avoir plus d’impact et avoir des effets plus durables que les protocoles actuels : la thérapie par la parole combinée aux antidépresseurs existants.

Comme beaucoup de mes collègues, j’étais initialement sceptique quant à l’adoption des psychédéliques, que beaucoup considèrent comme des drogues récréatives faciles à abuser. Mais les preuves croissantes issues de recherches rigoureuses ont amené de nombreux médecins, comme moi, à réévaluer. Dans les essais de notre centre, nous fournissons un traitement dans un environnement hautement contrôlé et sûr. Le format est à l’opposé d’une forme de soin traditionnelle « prenez-en deux et appelez-moi le matin ».

Les participants à l’essai sont sélectionnés sur la base d’un ensemble de critères d’inclusion et d’exclusion et se rencontrent pendant des heures avant leur séance avec nos thérapeutes bien formés. Et une équipe surveille de près l’administration du traitement, s’asseyant avec chaque patient jusqu’à ce que les effets du médicament se dissipent complètement. Il y a ensuite plusieurs réunions après la session pour aider à intégrer la session de psilocybine, de sorte que les connaissances et l’expérience acquises continuent d’être bénéfiques.

La recherche aide également à atténuer les inquiétudes que beaucoup ont sur le potentiel d’abus des psychédéliques. Bien que l’abus soit toujours possible, l’élaboration de normes de soins et de critères de formation rigoureux permet de garantir que les participants à l’essai et les futurs patients reçoivent des soins sûrs et qualifiés.

L’un des messages que je transmets aux patients est que la détresse profonde et les sentiments sombres qu’ils ressentent après avoir reçu un diagnostic de cancer sont normaux et méritent autant d’attention que les effets physiques de leur cancer. Les patients ne devraient pas avoir à se déplacer à l’extérieur du centre de traitement du cancer pour obtenir cette aide.

Si d’autres recherches sur la thérapie psychédélique sont validées et approuvées par la Food and Drug Administration, je pense que les centres anticancéreux feraient bien de l’offrir dans le cadre d’un continuum interne de soins contre le cancer. Outre la chimiothérapie et la radiothérapie, les oncologues doivent travailler pour résoudre les problèmes psychologiques auxquels leurs patients sont confrontés.

Je n’ai jamais été témoin du genre de réponse dramatique à une intervention médicale comme j’en ai eu avec certains patients grâce à une thérapie assistée par psychédélique. Ce n’est pas une solution miracle ou un remède à la souffrance d’un patient atteint de cancer – et cela ne changera pas son pronostic ou son espérance de vie. Mais cela pourrait être une étincelle qui commence leur parcours de guérison, les aidant à surmonter leurs peurs les plus difficiles.

Manish Agrawal est oncologue pour Maryland Oncology Hematology au Aquilino Cancer Center à Rockville, Md., où il est directeur médical. En 2021, il a aidé à lancer Sunstone Therapies, dont la mission est de traiter les effets émotionnels des diagnostics de cancer.

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