“J’avais l’impression de me noyer”: épuisées et épuisées, les infirmières quittent leur travail en masse

“J’avais l’impression de me noyer”, a déclaré Sullivan, “et je ne pouvais plus le faire.”

Après 17 ans à s’occuper de patients à l’hôpital Heywood – un travail qui au début était si excitant qu’elle se rendait au travail impatiente de voir ce que la journée apporterait – elle est entrée dans le bureau de son superviseur et a démissionné.

Sullivan, 56 ans, fait partie d’un nombre croissant d’infirmières qui, au milieu des défis sans précédent de la pandémie de COVID-19, quittent des emplois qu’elles aimaient autrefois. Le niveau croissant d’épuisement professionnel aggrave les pénuries de personnel alors que les hôpitaux ont du mal à répondre à la demande des patients malades.

Lors d’entretiens, une douzaine d’infirmières ont décrit des crises de dotation en personnel dans des hôpitaux de la Nouvelle-Angleterre qui les ont laissées trop épuisées et incapables de penser de manière critique ou de répondre à tous les besoins de leurs patients. Ils craignent de faire des erreurs. Et lorsqu’ils rentrent chez eux à la fin d’un quart de travail, le stress et le traumatisme de leur travail restent souvent avec eux.

Pendant les pics de la pandémie, les infirmières ont été témoins de la souffrance et de la mort que la COVID peut apporter. Ils tenaient les mains de patients mourants. Ils craignaient de tomber eux-mêmes malades ou de ramener le virus à leur famille. Et parfois, au lieu de gratitude, les patients en proie à la maladie répondaient par des injures.

Au début, les infirmières ont dit, l’adrénaline les faisait tenir. Mais lorsque le COVID a reculé, d’autres patients malades ont inondé les hôpitaux. Les travailleurs de la santé n’avaient pas le temps de se reposer.

À chaque poussée successive du virus, des infirmières plus expérimentées ont choisi de partir. Et les conditions pour ceux qui sont restés se sont encore aggravées.

Les hôpitaux du Massachusetts s’efforcent de pourvoir des milliers d’emplois en soins infirmiers. Certains offrent des primes et de nouveaux avantages et avantages pour attirer les talents, mais il n’existe pas de solutions simples pour constituer le bassin de travailleurs hautement qualifiés. Et les départs devraient continuer.

Lorsque les hôpitaux manquent de personnel, les patients attendent plus longtemps pour recevoir des soins.

“Il y a des postes vacants dans chaque poste et dans chaque domaine de l’hôpital”, a déclaré Steve Walsh, président de la Massachusetts Health & Hospital Association. «C’était un défi avant la pandémie; c’est seulement pire maintenant.

Dans une enquête McKinsey auprès d’infirmières à l’échelle nationale, 32% ont déclaré qu’elles prévoyaient de quitter les soins aux patients, citant le personnel, la rémunération et le manque de soutien – une augmentation de 10 points de pourcentage en moins d’un an, de début 2021 à fin 2021.

À l’automne dernier, avant que la vague Omicron ne détruise les hôpitaux, 18 % des travailleurs de la santé à travers le pays avaient déjà quitté leur emploi depuis le début de la pandémie, selon un sondage Morning Consult.

Certaines infirmières quittent la haute pression environnement hospitalier pour des emplois de soins de santé moins stressants. D’autres prennent leur retraite ou se tournent vers de nouvelles carrières.

Sullivan n’avait aucun plan de secours lorsqu’elle a quitté son emploi en janvier; elle savait seulement qu’elle ne pouvait pas rester à l’hôpital. En quelques semaines, elle a trouvé un nouveau poste pour préparer les patients à la chirurgie oculaire dans une clinique externe à Worcester. Ses journées ne sont plus mouvementées.

“J’ai dû accepter une réduction de salaire, mais je m’en fichais, si cela signifiait que j’allais être moins anxieuse”, a-t-elle déclaré, faisant référence au risque de fatigue et de stress entraînant des erreurs de soins. “Je n’ai pas l’impression que je vais tuer quelqu’un, comme à l’hôpital.”

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Haley Fiske, 32 ans, est venue aux soins infirmiers après avoir travaillé dans la santé publique. Elle a obtenu son diplôme en 2019 et n’en était qu’à deux mois de son premier emploi d’infirmière dans un hôpital du Rhode Island lorsque la pandémie a commencé.

Nuit après nuit, son étage médico-chirurgical manquait de personnel. Les patients lui ont posé des questions, et elle a essayé de répondre. Mais elle n’a pas eu assez de temps faire face à tout ce qui lui arrive; la sueur coulait dans son dos alors qu’elle pensait à la prochaine personne qui avait besoin d’elle, et à la suivante.

« Nous travaillions 12h30, 13h30 sans faire de pause, sans aller aux toilettes. Ensuite, vous réalisez que vous n’aviez pas besoin d’aller aux toilettes parce que vous n’aviez rien bu pendant votre quart de travail. Nous ne pouvions pas prendre soin de nous-mêmes de la manière la plus élémentaire », a déclaré Fiske.

Elle se sentait comme un “lapin de travail” – vérifier les signes vitaux, donner des médicaments et se précipiter.

Une nuit pendant l’hiver 2021 reste dans l’esprit de Fiske. Elle se démenait pour s’occuper de trois patients instables en même temps. Puis, alors qu’elle était déjà inondée, ses collègues ont eu besoin de son aide pour ranimer un patient inconscient dans une autre pièce.

“Je partirais et je penserais ‘Dieu merci, aucun de mes patients n’est mort'”, a-t-elle déclaré. “La norme ne devrait pas être qu’ils ne sont pas morts, la norme devrait être qu’ils ont reçu de bons soins.”

Fiske est devenue infirmière pour aider les patients, mais elle ne pouvait s’empêcher de penser que sous tant de pression, elle pourrait faire une erreur et les blesser. L’anxiété la rongeait. Elle a envisagé le suicide. Elle a parlé à un thérapeute. Finalement, elle a réalisé qu’elle devait faire un changement – sa santé en dépendait.

Au printemps dernier, Fiske est passée à un poste administratif dans le domaine des soins de santé. Elle utilise toujours ses compétences en soins infirmiers mais ne s’occupe plus des patients. “Je n’arrive pas à croire à quel point je vais mieux maintenant”, a-t-elle déclaré.

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Amy Smith travaillait généralement au service des urgences de l’hôpital Brockton, mais au début de la pandémie, elle s’est portée volontaire pour travailler dans l’USI COVID. Vingt-cinq ans comme infirmière ne l’ont pas préparée à la quantité de douleur et de mort qu’elle y a vue.

“Je suppose que j’ai oublié que j’étais aussi humaine”, a déclaré Smith, sa voix se brisant. “Quand je me suis jeté sur la déferlante, je ne me suis pas rendu compte de ce que ça allait me faire après.”

Même à la maison, plus d’un an après le début de la pandémie, le repos était difficile à trouver.

« Je commencerais à sangloter. Cela arrivait tout le temps », a-t-elle déclaré. “Je me promenais avec des larmes coulant sur mon visage avec l’idée que je dois aller travailler.”

Smith, 48 ans, a parlé à son mari et s’est rendu compte qu’ils pouvaient gérer leurs dépenses sans son salaire.

« Je ne peux pas continuer à donner des soins médiocres et rentrer à la maison la conscience tranquille », a-t-elle déclaré.

Smith est sortie dans son canoë pour écrire une lettre de démission, à l’encre bleue sur du papier ligné blanc, et l’a remise à son patron le lendemain. En novembre, elle a quitté l’allaitement.

Les perspectives de Smith de travailler à nouveau avec des patients sont minces – elle a choisi de ne pas se faire vacciner contre le COVID, une exigence pour l’emploi dans la plupart des établissements de soins de santé. Mais elle et son mari ont commencé à torréfier et à vendre leur propre marque de grains de café. Elle rêve d’une nouvelle vie à la tête d’un café.

« J’ai encore des jours où je me dis : ‘Qu’est-ce que j’ai fait ?’ “, a déclaré Smith. Mais elle dort toute la nuit maintenant, et elle ne pleure pas quand elle pense au travail.

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Lisa Mancuso avait 37 ans d’expérience en soins infirmiers lorsque la pandémie a commencé, donc dans les premiers jours de COVID, elle aussi s’est portée volontaire pour aider à l’USI, au St. Elizabeth’s Medical Center à Brighton. Mais alors qu’elle et ses collègues faisaient face au nouveau virus, les stocks d’équipements de protection individuelle s’épuisaient et ils ont été contraints de réutiliser les masques faciaux.

Pour limiter l’exposition aux patients infectieux et préserver les EPI, peu de personnes étaient autorisées dans les chambres des patients COVID. Mancuso était l’un d’entre eux. Elle se souvient d’avoir un jour vérifié un patient gravement malade, portant un EPI de la tête aux pieds, tandis que les médecins à l’extérieur de la pièce criaient des instructions à travers la fenêtre.

“Je me souviens m’être retournée et avoir dit:” Je n’ai que deux mains “, a-t-elle déclaré.

Mancuso était tellement occupée pendant ses quarts de travail de 12 heures qu’elle n’avait pas le temps de manger. Au moment où elle est rentrée chez elle, elle voulait juste une douche chaude et un grand verre de vin.

En mai 2020, Mancuso est tombé malade du COVID. Elle est certaine d’avoir contracté le virus au travail.

“Vous êtes aux soins intensifs dans la chambre de votre patient, vous êtes à peu près en train de mariner dans le virus”, a-t-elle déclaré. “Et je n’ai rien fait d’autre pendant cette période.”

Pendant trois semaines, Mancuso a été essoufflé. Elle a perdu l’appétit et 10 livres. Alors qu’elle se remettait, elle a réalisé qu’elle ne voulait pas retourner dans un lieu de travail où elle ne se sentait pas en sécurité. Elle a quitté son emploi en juin 2020, alors qu’elle avait 57 ans, plusieurs années avant qu’elle ne l’ait initialement prévu.

Mancuso a eu la chance d’avoir une autre source de revenus en tant que consultant pour les avocats travaillant sur des cas de faute médicale. Après avoir quitté l’hôpital, elle a fait de la consultation son travail à plein temps.

Maintenant, elle travaille à domicile, une tasse de thé chaud sur son bureau, de la musique en fond sonore. Elle a le temps de faire de l’exercice et de manger des repas réguliers. Elle n’est pas épuisée.

Mancuso se hérisse du terme burnout. Cela implique un échec personnel à faire face à des circonstances difficiles, a-t-elle dit, alors que la réalité est bien plus complexe.

“Les gens vivaient les pires jours de leur vie, et tout ce que nous pouvions faire, c’était entrer et sortir”, a-t-elle déclaré. “Je n’étais tout simplement plus disposé à le faire.”

Priyanka Dayal McCluskey peut être contactée au priyanka.mccluskey@globe.com. Suivez-la sur Twitter @priyanka_dayal.

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