Des manuscrits illustrés médiévaux révèlent comment les femmes de la classe supérieure géraient des ménages sains – supervisant tout, de la purge, de la sangsue et des ventouses au choix de la bonne nourrice

Quel type d’images vous vient à l’esprit lorsque vous pensez à l’art médiéval ? Chevaliers et dames ? Scènes bibliques ? Cathédrales ? Ce n’est probablement pas un malheureux en proie à des vomissements.

Cela pourrait vous surprendre d’apprendre que cette scène se trouve dans un livre luxueux du Moyen Âge fabriqué avec des matériaux de la plus haute qualité, y compris une abondance de feuilles d’or. Connu comme un manuscrit illustré, il était entièrement fait à la main, comme pratiquement tous les livres l’étaient avant l’adoption de l’imprimerie.

Pourquoi une forme d’art aussi opulente représenterait-elle un sujet aussi banal ?

Les érudits pensent que vers 1256, une comtesse française a commandé la création d’un manuel de santé à partager avec ses quatre filles au moment où elles formaient leur propre foyer. Connu sous le nom de “Régime du corps”, ou “régime du corps”, le livre a été largement copié et est devenu extrêmement populaire dans toute l’Europe à la fin du Moyen Âge, plus précisément entre le XIIIe et le XVe siècle. Plus de 70 manuscrits uniques survivent aujourd’hui. Ils offrent une fenêtre sur de nombreux aspects de la vie médiévale quotidienne – du sommeil, du bain et de la préparation de la nourriture à la saignée, la sangsue et la purge.

Je suis une historienne de l’art qui a récemment publié un livre intitulé “Visualizing Household Health: Medieval Women, Art, and Knowledge in the Régime du corps” sur ces magnifiques copies illustrées. Ce qui me fascine dans le « Régime du corps », c’est la manière dont il dépeint les responsabilités des femmes dans les foyers médiévaux riches – et la manière dont les conseils de gestion domestique se transmettaient entre elles.

Dans un chapitre sur le soin de son teint, deux femmes échangent un remède. ‘Le Régime du corps,’ vers 1265-70.
British Library, MS Sloane 2435. ©Le Conseil de la British Library.

Entrevoir des relations

Les illustrations, qui se trouvent généralement au début de chaque chapitre, transmettent des informations que l’on ne trouve pas souvent dans d’autres documents historiques. Même si les images sont idéalisées, elles révèlent une somme extraordinaire sur les vêtements, les objets et le mobilier de l’époque. Ils montrent également des interactions entre les personnes qui reflètent la culture et la société dans lesquelles ces livres ont été réalisés.

Une peinture de deux femmes médiévales debout côte à côte.  Une femme tend la main et palpe le sein exposé de l'autre.
Une nourrice potentielle est évaluée par une autre femme. ‘Le Régime du corps,’ 14e siècle.
Mme Fr. 12323. © Bibliothèque nationale de France.

Dans une scène accompagnant le chapitre sur les soins à donner à son nouveau-né, deux femmes sont représentées face à face. Une inspection plus approfondie montre que la femme bien habillée à droite tend la main et attrape le sein exposé de la femme dans une tenue plus simple. Cette scène – apparemment une agression et une violation – représente l’évaluation d’une nourrice potentielle.

Les nourrices étaient utilisées tout au long du Moyen Âge par certaines familles d’élite qui pouvaient se le permettre, mais le choix d’une bonne nourrice était essentiel, chargé d’implications de vie ou de mort. Aldobrandino de Sienne, l’auteur du “Régime du corps”, prévient qu’une infirmière malsaine peut “tuer des enfants tout de suite”, pointant une inquiétude bien réelle autour de cette importante décision. Les différents vêtements et couvre-chefs communiquent le statut social de chaque femme. Le geste de la femme d’élite indique également clairement qui a le pouvoir sur la scène.

À travers les manuscrits du « Régime du corps », les femmes des classes supérieures sont présentées avec des vêtements, des objets et des gestes qui véhiculent l’autorité, souvent en dialogue avec celles qui sont présentées comme des ouvrières de toutes sortes. Les serviteurs au sein des ménages d’élite sont également illustrés, en particulier dans les chapitres sur divers aliments et leurs bienfaits pour la santé.

Une peinture de deux femmes en tenue médiévale debout à côté de deux grands sacs de céréales sur un fond bleu.
Deux serviteurs avec des sacs de céréales. Le Peintre de Bute, ‘Le Régime du corps’, vers 1285.
MS Arsenal 2510, © Bibliothèque nationale de France.

Des hommes et des femmes sont représentés en train de tamiser le riz, de faire du vin et de gérer le bétail. Les créateurs des manuscrits ont choisi non seulement de rendre visible un travail aussi banal et répétitif, mais aussi de traiter le médecin et la laitière de haut rang comme des sujets de représentation tout aussi valables.

Entretien de la santé médiévale

Au Moyen Âge, la santé des membres de la famille, de la petite enfance à la vieillesse, était maintenue grâce à une variété de stratégies qui visaient l’équilibre du corps. Le “Régime du corps” recommandait une large gamme de traitements, y compris la libération de fluides corporels par purge ou saignée pour maintenir cet équilibre.

Les ventouses, ou le placement de ventouses en verre chauffées sur la peau, faisaient partie des procédures supervisées par les chirurgiens, car elles impliquaient de gratter ou de perforer la peau avant d’appliquer l’aspiration. Dans les manuscrits du « Régime du corps », il n’est pas rare de voir des médecins et d’autres praticiens masculins représentés, ce qui implique que les foyers d’élite ont eu recours à ces professionnels.

Une peinture d'une femme appliquant un grand objet en forme de pot contre le dos nu d'une autre femme.
Une femme administre un traitement par ventouses. “Le régime du corps”, vers 1265-70.
British Library, MS Sloane 2435. © Le Conseil de la British Library.

Mais des femmes sont également montrées en train d’administrer des traitements, y compris dans plusieurs scènes de ventouses. Les vêtements et la coiffure humbles d’une pratiquante signalent sa classe en tant que travailleuse.

De telles images montrent que les soins de santé médiévaux impliquaient de nombreux outils – médecine, traitements chirurgicaux, nourriture, prière et charmes – et qu’un large éventail de personnes offraient leurs services à la fois à l’intérieur et à l’extérieur de la maison. Les femmes administrent parfois ces soins de manière professionnelle, mais elles le font également en supervisant leur propre foyer.

Un livre orné de lettres manuscrites est ouvert et montre des illustrations colorées peintes au milieu du texte, dont beaucoup représentent la culture des céréales.
Copie du 15ème siècle du ‘Régime du corps’ ouverte sur une partie alimentaire.
British Library, MS Sloane 2401. © Le Conseil de la British Library

Le « Régime du corps » offrait aux propriétaires des images reflétant leur univers – montrant des femmes affirmant leur autorité sur les soins à apporter à leur famille, les soignant et contribuant au bon fonctionnement d’un foyer. Les propriétaires d’élite de ces livres exquis bénéficiaient également d’un avantage supplémentaire : la possession de tels manuscrits était sans aucun doute un symbole de statut et une preuve de consommation ostentatoire.

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