Le Tennessee propose d’étendre les écoles dentaires au fur et à mesure que la couverture de Medicaid s’étend

Plus de 600 000 patients supplémentaires de Medicaid dans le Tennessee pourraient bientôt être couverts par des prestations dentaires complètes en vertu d’une proposition du gouverneur républicain Bill Lee. Mais l’État, l’un des derniers à étendre la couverture dentaire aux adultes, essaie également de s’assurer que ces inscrits à Medicaid peuvent trouver des dentistes prêts à les traiter.

En plus de 75 millions de dollars pour étendre les prestations dentaires de Medicaid aux adultes, le Tennessee envisage 94 millions de dollars pour aider ses deux écoles dentaires à se développer. Environ un tiers de l’argent aiderait à rembourser les prêts étudiants des diplômés qui acceptent de travailler dans des zones où les besoins sont élevés, avec l’idée qu’ils traiteraient plus de patients Medicaid.

“C’est parfois un phénomène de poule et d’œuf”, a déclaré le Dr Lisa Piercey, qui dirige le ministère de la Santé du Tennessee. “Si vous amenez un groupe de personnes dans la couverture mais que vous n’avez pas les fournisseurs pour le faire, alors c’est un vrai problème.”

Le manque de dentistes dans certaines régions a gêné un certain nombre d’États qui ont élargi la couverture de Medicaid ces dernières années, notamment le Missouri et l’Oklahoma. Pour compliquer les choses, de nombreux dentistes refusent d’accepter les tarifs d’assurance Medicaid, qui varient selon les États, mais paient généralement moins de la moitié de ce que paie l’assurance commerciale. Une analyse de 2019 de la société de conseil Milliman a révélé que certains États payaient moins d’un tiers des tarifs commerciaux pour les travaux dentaires sur les patients de Medicaid.

Au Tennessee, moins d’un tiers des dentistes sont même inscrits pour traiter les patients de Medicaid. Les données de l’American Dental Association révèlent qu’au moins une douzaine d’États ont des niveaux de participation similaires.

Et de nombreux dentistes se regroupent au sein de communautés mieux rémunérées, laissant des vides ailleurs. Pratiquement tous les États manquent de dentistes dans au moins certaines régions, selon le suivi de KFF. L’ADA constate que le problème s’est aggravé pendant la pandémie de covid-19, avec un exode des dentistes et des hygiénistes. Mais les besoins les plus importants sont essentiellement partout sauf dans les grandes métropoles, les communautés rurales représentant environ 60 % des zones en pénurie.

“Il n’y a qu’une poignée de comtés dans cet État qui ont en fait un nombre suffisant de dentistes”, a déclaré Piercey à propos du Tennessee.

Y a-t-il donc une véritable pénurie de dentistes ou simplement une pénurie de ceux qui sont prêts à pratiquer là où c’est nécessaire et à soigner ceux qui en ont le plus besoin ? C’est probablement une combinaison.

Dans les années 1980, les écoles dentaires se rétrécissaient faute d’étudiants qualifiés postulant. Certains ont été effrayés par l’escalade des frais de scolarité pour obtenir un diplôme de « docteur en chirurgie dentaire ». Les dentistes en exercice s’inquiétaient également d’une offre excédentaire dans leur profession. Mais les prédictions de l’époque suggéraient que les progrès de la dentisterie et même du contrôle des naissances réduiraient la demande, a déclaré le doyen de l’école dentaire d’Emory au New York Times en 1987. L’école d’Emory a fermé ses portes. Il en a été de même pour Georgetown, autrefois le plus grand programme dentaire privé du pays.

En une décennie, les inscriptions à l’échelle nationale avaient chuté d’un tiers. L’Université du Tennessee est passée de deux promotions de 80 par an à une seule promotion de 80 personnes. Il est maintenant passé à plus de 100. Mais environ un quart des sièges sont réservés aux résidents de l’Arkansas voisin, qui n’a pas sa propre école dentaire.

De nombreuses écoles ajoutent des sièges et l’American Dental Education Association ne fait pas obstacle.

“La question du bon nombre de dentistes pour servir une population donnée est complexe, avec des considérations variables, mais en général, nous pensons que le potentiel de surabondance est loin”, a déclaré le Dr Karen West, PDG de l’American Dental Education Association. une déclaration écrite.

Ces dernières années, l’autre école dentaire de l’UT et du Tennessee, au Meharry Medical College de Nashville, a commencé à ajouter quelques créneaux. À l’échelle nationale, les inscriptions ont dépassé les niveaux de 1980, le nombre de diplômés atteignant environ 6 500 par an, bien que la population américaine ait également augmenté depuis lors.

“Maintenant, le pendule a basculé dans l’autre sens”, a déclaré le Dr James Ragain, doyen de l’UT College of Dentistry à Memphis.

Mais pour agrandir de plus d’une poignée de places, a déclaré Ragain, les écoles ont besoin d’argent pour construire l’espace physique et acheter du matériel, comme des mannequins sophistiqués utilisés par les étudiants de première année.

“La dentisterie est une profession de compétences manuelles”, a déclaré Ragain, opposant les écoles dentaires aux écoles de médecine, qui commencent par un travail en classe, puis s’appuient fortement sur les hôpitaux comme terrain de formation. “Nous faisons la formation clinique.”

Offrir une formation pratique et employer des dentistes à temps plein en tant que professeurs, qui exigent des salaires toujours plus élevés, sont les principaux moteurs de l’escalade des frais de scolarité, a déclaré Ragain.

Les quatre années d’école dentaire coûtent généralement plus cher que les quatre années d’école de médecine. Et avec une dette scolaire moyenne de 300 000 $, de nombreux dentistes ne veulent pas exercer dans une petite ville avec peu de patients couverts par une assurance commerciale et de nombreux retraités sous Medicare, qui ne paie pas la plupart des soins dentaires.

Ainsi, les dentistes préfèrent travailler en banlieue, où davantage de personnes ont une assurance privée auprès des employeurs.

«La première chose qui me vient à l’esprit, c’est que j’ai 400 000 $ de prêts», a déclaré le Dr Ratrice Jackson, diplômé en 2018 de Meharry, l’une des rares écoles dentaires historiquement noires. Elle a ensuite effectué une résidence facultative de deux ans en Floride pour devenir spécialiste en pédiatrie et travaille maintenant dans une banlieue de Dallas. “Je déteste que ce soit comme ça.”

Bien que la carrière puisse être lucrative, a déclaré Jackson, les prêts effraient les gens qui feraient de grands dentistes. «Beaucoup de gens ne veulent pas avoir une dette de 500 000 $», a-t-elle déclaré, ajoutant que le paiement mensuel de son prêt étudiant était de 4 500 $.

Le salaire annuel médian d’un dentiste est d’environ 160 000 $, bien que les spécialistes et les propriétaires de cabinet gagnent beaucoup plus.

L’expansion des écoles dentaires à elle seule ne devrait pas résoudre les pénuries groupées. Ainsi, dans le cadre de la campagne de santé bucco-dentaire du Tennessee, l’État propose également de rembourser les prêts étudiants des dentistes qui travaillent dans des zones à besoins élevés pendant trois ans, à l’instar d’un programme d’État existant pour les médecins de soins primaires.

L’ADA a poussé le Congrès à fournir une aide par le biais de plusieurs projets de loi impliquant le report et le refinancement des prêts. Et certains États ont déjà des programmes de remise de prêt.

Les dentistes ont aidé à élaborer le plan du Tennessee et sont généralement favorables. Mais le Dr Jeannie Beauchamp, présidente de l’American Academy of Pediatric Dentistry, a déclaré que les faibles taux payés par Medicaid dans le Tennessee devaient encore être résolus. Un cabinet comme le sien à Clarksville, Tennessee, ne pouvait pas avoir plus de 35% ou 40% de ses patients sous Medicaid, a-t-elle dit, “parce que vous feriez faillite”.

Le programme du Tennessee, connu sous le nom de TennCare, a proposé d’augmenter le remboursement des services dentaires pédiatriques de 6,5 % en moyenne cette année. Mais les tarifs n’ont pas été fixés pour les 600 000 adultes qui seraient nouvellement couverts.

Les dirigeants d’un certain nombre d’États dirigés par les républicains ont été convaincus ces dernières années qu’une mauvaise santé bucco-dentaire pèse sur la santé globale et freine même l’économie de leurs États, s’alignant sur les défenseurs de Medicaid qui réclament une expansion des prestations depuis des années. Eux aussi disent que les paiements doivent augmenter pour que les dentistes acceptent la couverture.

Un rapport du Tennessee Justice Center révèle que seulement 53% des enfants du programme Medicaid de l’État ont vu un dentiste en 2019, malgré leur couverture.

“Nous devons comprendre comment rendre Medicaid plus attrayant pour davantage de prestataires”, a déclaré Kinika Young, directrice principale de la politique de santé et de l’équité du centre de défense des droits à but non lucratif. “Il n’y a même pas assez pour voir les enfants… nous avons donc besoin de plus de prestataires pour intervenir.”

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