La guerre russo-ukrainienne contribue à faire grimper les prix du nickel et les maux de tête des véhicules électriques


Emily Pickrell, boursière UH Energy



La flambée des prix du nickel au cours du mois dernier, qui a monté en flèche en réponse à la guerre en Ukraine, est un bon exemple de la façon dont même une matière première relativement disponible peut causer des maux de tête à la chaîne d’approvisionnement pour la transition énergétique, dans de bonnes conditions.

Un approvisionnement fiable en nickel est important pour les véhicules électriques, car il est utilisé en petites quantités pour les batteries lithium-ion. La volatilité continue des prix pourrait augmenter le prix des véhicules électriques jusqu’à 1 000 $, malgré les petites quantités utilisées dans les batteries. À un niveau plus large, la question met en évidence des questions plus larges sur le prix – sur le plan opérationnel, environnemental et financier – que nous sommes prêts à payer pour un avenir à faible émission de carbone.

Alors que des gisements de nickel existent partout dans le monde, il y a eu des pénuries au cours des deux dernières années de nickel de haute qualité, qui est plus cher et plus difficile à extraire que le nickel de moindre qualité. Des entreprises comme Tesla s’inquiètent de l’impact d’éventuelles pénuries futures, à mesure que la demande de voitures électriques augmente. Le PDG de Tesla, Elon Musk, a déclaré au début de 2021 que d’éventuelles pénuries de nickel étaient considérées comme le principal risque lié à l’utilisation de batteries lithium-ion.

Cela nous amène en Russie, l’un des principaux fournisseurs mondiaux de nickel de haute qualité à un prix compétitif. Environ 11 % de la production mondiale de nickel l’an dernier provenaient de Russie, mais sa décision d’envahir l’Ukraine a compliqué l’approvisionnement en Russie.

Au début de l’invasion, l’Occident a interdit les importations de certains produits russes, suivi de l’annonce par la Russie qu’elle retiendrait les exportations. Le nickel n’a pas été spécifiquement ciblé, mais les récentes fluctuations de prix reflètent les craintes qu’il soit inclus à l’avenir. Le London Metal Exchange envisage également de bloquer les livraisons russes, offrant encore moins de certitude quant à la Russie en tant que future source de métal.

Ces facteurs ont semé le chaos sur le marché du nickel au cours des deux derniers mois. Les prix sur le London Mercantile Exchange (LME) avaient rebondi autour de 20 000 dollars la tonne métrique à la fin de l’année, mais ont commencé à grimper début février en réponse aux craintes de guerre.

À la deuxième semaine de mars, les prix à la bourse ont clôturé plus de cinq fois plus haut, lorsque les échanges ont été temporairement suspendus. La vente à découvert spéculative du nickel a été en grande partie responsable des flambées temporaires des prix et elle a continué de fluctuer, se négociant au 24 mars à 35 000 $ la tonne métrique. (Le LME a établi des limites de prix quotidiennes pour lutter contre l’impact de la spéculation à court terme sur les prix.)

Selon Margaret Kidd, directrice du programme Supply Chain & Logistics Technology à l’Université de Houston, une hausse des prix aussi spectaculaire reflète davantage le caractère inattendu de la perturbation que la capacité d’ajustement du marché mondial.

“Les chaînes d’approvisionnement tiennent compte des risques géopolitiques”, a déclaré Kidd. “Cependant, cette série actuelle de sanctions est extraordinaire et sans précédent, même dans le monde complexe des matières premières.”

Pour clarifier, le nickel n’est pas une ressource rare comme le lithium, qui a beaucoup retenu l’attention de la presse pour son rôle dans la pénurie de semi-conducteurs. Le nickel est actuellement exploité dans de nombreux pays du monde. L’Indonésie, par exemple, produit actuellement environ trois fois plus de nickel que la Russie, tandis que l’Australie, la Nouvelle-Calédonie et les Philippines correspondent à peu près au taux de production de la Russie. Et plusieurs pays ont des réserves de nickel rivalisant avec celles de la Russie, dont les voisins latino-américains, le Brésil et Cuba. Il existe également d’importantes réserves de nickel au fond de l’océan.

Le défi de l’approvisionnement en nickel ne consiste donc pas à le trouver mais à garantir le prix le plus compétitif. Le prix dépend de la qualité et de la difficulté relative à l’exploiter. Le nickel de haute qualité (appelé classe 1) a une teneur en nickel supérieure ou égale à 99,98 % et provient généralement de gisements sulfurés. Ces gisements de sulfure proviennent d’une profondeur inférieure et sont plus coûteux à exploiter en général. Le nickel de haute qualité est le seul nickel adapté à la production de sulfates de nickel utilisés dans la fabrication des batteries.

Le maintien d’une source fiable et rentable de nickel est important pour la transition énergétique, en partie parce que le nickel joue un rôle important dans les performances des batteries EV. Le nickel est particulièrement bien adapté pour augmenter l’autonomie des batteries EV. L’augmentation de la quantité de nickel dans la cathode d’une batterie peut augmenter sa densité d’énergie, ce qui signifie plus d’autonomie par livre de batterie.

“Il existe très peu de substituts au nickel”, a déclaré Ramanan Krishnamoorti, professeur de génie chimique et directeur de l’énergie à l’Université de Houston. “Il existe des substituts au cobalt, il existe des substituts au lithium qui sont disponibles mais ceux-ci ne sont pas disponibles pour le nickel, principalement parce que le prix a été si bas.”

Les flambées de prix, bien que probablement temporaires, comptent toujours. À court terme, ils ont perturbé la production de batteries. Par exemple, les producteurs chinois de sulfate de nickel ont cessé d’offrir des produits parce qu’ils estimaient qu’il était trop difficile de comprendre comment la spéculation déformait les véritables augmentations de prix dues à la pénurie, selon Rystad Energy. L’incertitude a également conduit le fabricant espagnol d’acier inoxydable Acerinox à suspendre temporairement les nouvelles commandes de nickel, selon les informations de Bloomberg.

Et même si les batteries des véhicules électriques ne nécessitent que de petites quantités de nickel, l’analyste de Morgan Stanley, Adam Jones, affirme qu’une hausse des prix comme celle observée en février, si elle est permanente, pourrait augmenter les prix des véhicules électriques de 1 000 dollars.

À long terme, il y a aussi un problème d’approvisionnement croissant. L’équipe des métaux et des mines de Jones avait prévu une pénurie de nickel d’ici 2026, avant même la guerre russo-ukrainienne.

Les prix extrêmement fluctuants du mois dernier reflètent également à quel point la demande peut être inélastique pour les minéraux clés à court terme.

“Le nickel réagit fortement à la perception et au sentiment”, a déclaré Andrew Mitchell, directeur de la recherche sur le nickel chez Wood Mackenzie.

Ces types de rebonds de prix ne sont pas nouveaux pour le nickel. En mars 2021, lorsque le producteur chinois de nickel Tsingshan a annoncé son intention de fabriquer une matte de nickel de qualité inférieure en Indonésie, et – boum ! – les prix ont chuté de 20% en 48 heures.

“Rien à ce moment-là n’avait fondamentalement changé, juste la perception de ce qui allait éventuellement arriver”, a déclaré Mitchell.

La dernière flambée brutale et soudaine des prix a été provoquée par une vente à découvert agressive sur le marché et une réaction excessive du marché, a déclaré Kidd. En ce sens, les prix du nickel devraient baisser. Ils seront également aidés par de nouveaux développements dans la technologie d’extraction du nickel à moyen terme, ce qui rendra moins coûteux l’extraction du nickel à haute teneur.

Mais il sera supérieur au prix de 20 000 $ la tonne métrique de 2021, en raison de la façon dont la demande de véhicules électriques à plus long terme pousse le marché du nickel. La croissance continue du marché des véhicules électriques se traduit par une demande mondiale croissante de nickel, et même si la baisse actuelle de la production de nickel va s’inverser en raison de la hausse des prix, cela prendra un peu de temps.

Pendant ce temps, l’éloignement de tout ce qui sent même la dépendance à l’égard de la Russie soulève la question : comment en sommes-nous arrivés là en premier lieu ?

Sur le plan intérieur, au cours des cinq dernières années, la demande américaine d’alliages de nickel, qui sont utilisés dans le secteur pétrolier et gazier ainsi que dans l’aviation, a progressivement diminué, selon l’US Geological Survey. Au cours de la même période, la production mondiale des mines de nickel a également diminué de 5 %.

Ces deux facteurs ont facilité la confiance en la Russie en tant que partenaire commercial fiable et abordable pour le nickel dont on avait besoin.

Et bien que tout ce drame du nickel donne l’impression d’être réglé, du moins à court terme, il soulève un point politique important – les multiples chaînes d’approvisionnement qui doivent être développées pour la transition énergétique, et les prix à payer pour le faire. .

Le président Biden a ciblé une part de 50 % des véhicules électriques sur le marché des véhicules neufs d’ici 2030, mais le diable dans les détails s’avère être la façon dont nous pouvons garantir la disponibilité de matériaux clés comme le nickel à des prix compétitifs.

Pousser pour plus d’excavation minière nationale deviendra probablement nécessaire, même si le long processus d’autorisation et le recul environnemental dans une grande partie des États-Unis le découragent.

L’une de ces mines proposées dans le Minnesota passe actuellement par le processus d’autorisation avec des plans pour qu’elle soit opérationnelle d’ici janvier 2026.

Bien que la mine elle-même soit controversée, il faut mieux reconnaître que ces projets pourraient bien être nécessaires – ou déterminer avec quels pays nous sommes prêts à faire affaire, à quel prix – si nous voulons vraiment avoir un avenir sérieux pour les véhicules électriques.


Emilie Pickrell est un journaliste vétéran de l’énergie, avec plus de 12 ans d’expérience couvrant tout, des champs pétrolifères à la politique de l’eau industrielle en passant par les dernières lois mexicaines sur le changement climatique. Emily a rendu compte de problèmes énergétiques aux États-Unis, au Mexique et au Royaume-Uni. Avant le journalisme, Emily a travaillé comme analyste des politiques pour le US Government Accountability Office et comme auditrice pour l’organisation d’aide internationale CARE.

UH Energy est le centre de l’Université de Houston pour l’éducation, la recherche et l’incubation de technologies énergétiques, travaillant à façonner l’avenir énergétique et à forger de nouvelles approches commerciales dans le secteur de l’énergie.

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