Arthur Riggs, qui a aidé à développer un traitement contre le diabète, décède à 82 ans

Le Dr Riggs, qui a suivi une formation de biochimiste, s’intéressait à la modification génétique et, dès 1968, a proposé une théorie selon laquelle la science émergente pourrait être utile dans le traitement du diabète.

Il a réalisé son travail le plus important dans une expérience révolutionnaire de 1977 en collaboration avec d’autres scientifiques, notamment Keiichi Itakura, également de City of Hope, et Herbert Boyer, qui avait quitté l’Université de Californie à San Francisco pour lancer la société de biotechnologie Genentech.

Dirigés par le Dr Riggs, les chercheurs ont cherché à développer un gène synthétique appelé somatostatine, une hormone de mammifère. Travaillant à rebours à partir de la structure protéique, qui comportait 14 composants d’acides aminés, le Dr Riggs et Itakura ont procédé à la rétro-ingénierie du code génétique de la somatostatine. Ils ont affiné leurs expériences pour rendre le processus plus efficace.

“La somatostatine artificielle s’est avérée peu stable lorsqu’elle est injectée à l’intérieur d’une bactérie”, a déclaré Itakura au Los Angeles Business Journal l’année dernière. “Dr. Riggs a eu l’idée de combiner le petit gène de la somatostatine avec une protéine plus grande pour lui donner plus de stabilité. C’était un développement critique. Sans cela, le gène artificiel n’aurait pas été d’une grande utilité.

La découverte clé n’était pas le gène lui-même mais la méthode utilisée pour le créer en laboratoire.

“C’était le premier gène conçu et fabriqué par l’homme qui fonctionnait dans n’importe quel organisme”, a déclaré le Dr Riggs dans une interview en 2010 avec les Actes de l’Académie nationale des sciences. “C’était la première hormone de mammifère produite dans des bactéries, et elle a lancé l’industrie de la biotechnologie.”

Le Dr Riggs, Ikatura et Boyer se sont ensuite tournés vers l’insuline, une hormone qui contrôle la glycémie et qui est particulièrement cruciale pour les personnes atteintes de diabète. L’insuline était une hormone plus complexe, avec 51 protéines et deux chaînes polypeptidiques qu’il fallait connecter, mais les scientifiques ont simplement appliqué la technique qu’ils avaient déjà développée pour la somatostatine.

“Nous avons utilisé la même méthode, en écrivant simplement – puis en créant – un gène codant pour l’insuline humaine”, a déclaré le Dr Riggs.

Ils ont réussi à créer de l’insuline synthétique en 1978. En quatre ans, Genentech avait formé un partenariat avec la société pharmaceutique Eli Lilly pour commercialiser de l’insuline synthétique sous la marque Humulin.

Cela s’est avéré être un développement salvateur pour des millions de personnes atteintes de diabète, et cela signifiait que l’insuline n’avait plus besoin d’être extraite des animaux.

“Nous avons choisi l’insuline parce que cela semblait faisable et qu’il y avait un besoin”, a déclaré le Dr Riggs. « À l’époque, les diabétiques étaient traités avec de l’insuline de vache car il n’y avait pas de source d’insuline humaine. Et l’insuline de vache a entraîné un taux élevé de réactions allergiques.

La technique génétique que le Dr Riggs et Itakura ont développée, utilisant l’ADN recombinant, est également la base technologique des anticorps monoclonaux, une thérapie largement utilisée dans le traitement du cancer, des maladies auto-immunes, de la dégénérescence maculaire, du covid-19 et d’autres troubles.

Le Dr Riggs avait des brevets sur ses développements, mais il a résisté à toutes les offres de rejoindre des sociétés de biotechnologie, choisissant plutôt de rester à City of Hope. Il a publié des centaines d’articles de recherche mais n’a accordé presque aucune interview aux agences de presse.

“Il était juste là, à l’un des points de départ de l’industrie biotechnologique moderne – son équipe de la ville de l’espoir a été la première à créer un gène qui a fonctionné pour traiter une maladie”, a déclaré Peter Dervan, professeur de chimie à Caltech. la revue des affaires. “Pourtant, même si son travail a amélioré la vie de millions de diabétiques dans le monde, il est relativement méconnu et certainement sous-estimé.”

Arthur Dale Riggs est né le 8 août 1939 à Modesto, en Californie. Il avait 6 ans lorsque sa famille a déménagé à San Bernardino, en Californie. Sa mère était infirmière. Son père, un ancien agriculteur avec une éducation de huitième année, exploitait un parc de maisons mobiles et avait de telles compétences mécaniques qu’il a construit des autogires – une combinaison d’avion et d’hélicoptère – à partir de zéro.

Le Dr Riggs avait 10 ans lorsque sa mère lui a donné un kit de chimie. Il a obtenu un baccalauréat en chimie de l’Université de Californie à Riverside en 1961, puis a étudié la biochimie à Caltech, obtenant un doctorat en 1966. Il a travaillé au Salk Institute for Biological Studies à San Diego avant de rejoindre le personnel de la City of Hope. , près de Los Angeles, en 1969.

En plus de son travail scientifique, le Dr Riggs a contribué à faire de City of Hope un centre de recherche et un hôpital indépendant de premier plan pour le cancer et d’autres maladies. Il a dirigé son Institut de recherche Beckman et a été le doyen fondateur de son école doctorale.

“Ma philosophie de leadership scientifique est de faire des suggestions, presque jamais de commandes”, a déclaré le Dr Riggs dans une publication interne de City of Hope en 2019.

Il a été nommé à la National Academy Sciences en 2006. Lorsqu’il a eu 81 ans en 2020, le Dr Riggs a démissionné de son poste de directeur de l’Institut de recherche sur le diabète et le métabolisme de City of Hope, qui a été renommé en son honneur.

Les survivants incluent sa femme depuis 1960, Jane Riggs; trois enfants; une soeur; et trois petits-enfants.

En 2008, la Cour suprême de Californie a statué après 12 ans de litige que Genentech devait payer 300 millions de dollars de dommages et intérêts à City of Hope pour rupture de contrat sur les paiements de redevances, principalement sur des brevets obtenus par le Dr Riggs et ses associés.

Avec d’innombrables chercheurs et sociétés de biotechnologie utilisant ses avancées scientifiques pour produire des produits thérapeutiques génétiquement modifiés, le Dr Riggs est devenu immensément riche, sans le montrer.

Il a vécu dans la même maison pendant 50 ans, a conduit des voitures modestes et a tranquillement donné la plupart de ses redevances à la ville de l’espoir. Ce n’est que l’année dernière que le montant de ses largesses à l’institution a été révélé : plus de 310 millions de dollars.

Après avoir quitté ses postes administratifs, le Dr Riggs a continué à travailler dans son laboratoire jusqu’à peu de temps avant sa mort.

“J’aurais pu me retirer dans un manoir du Pacifique Sud et m’amuser sur la plage”, a-t-il dit, “mais je me serais ennuyé en une semaine.”

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