Le succès des véhicules électriques est un casse-tête pour le Trésor

Lorsque Rishi Sunak a annoncé une réduction temporaire de 5 pence par litre de taxe sur le carburant dans la déclaration du printemps de la semaine dernière, les véhicules électriques n’étaient probablement pas au premier plan de l’esprit du chancelier. Il se concentrait sur la grande majorité des usagers de la route qui éprouvent des «douleurs à la pompe» à cause de la flambée des prix de l’essence. Pourtant, les perspectives budgétaires de l’Office for Budget Responsibility, l’organisme de surveillance indépendant, ont noté que plus d’une voiture sur 10 vendue au Royaume-Uni l’année dernière était électrique ; d’ici 2027, il prévoyait que la proportion passerait à 59 %, soit le double de ses prévisions il y a seulement six mois. L’appétit des consommateurs pour les véhicules électriques a toujours devancé les estimations de l’OBR.

Cela pose un casse-tête pour le Trésor public en raison de l’importance des revenus de la taxe sur les carburants et des droits d’accise sur les véhicules, que les propriétaires de voitures électriques n’ont pas à payer. Ensemble, ils lèvent environ 35 milliards de livres sterling par an. L’OBR prévoit que la part plus élevée des ventes de voitures électriques réduira à elle seule les recettes fiscales de l’automobile de 2,1 milliards de livres sterling d’ici 2026-27. Cela suppose également que Sunak sera en mesure de tenir sa promesse d’annuler la réduction de 5p des taxes sur le carburant – ce qui pourrait bien s’avérer trop optimiste.

Le marché porteur des voitures électriques est à certains égards un bon problème à avoir. L’augmentation de l’adoption des véhicules électriques est essentielle pour que le Royaume-Uni espère atteindre ses objectifs nets zéro. Il s’agit d’une reconnaissance du succès du régime de subventions du Royaume-Uni et de la capacité de l’industrie à produire des véhicules désirables. Pourtant, même si les véhicules électriques ne représentent aujourd’hui qu’un infime pourcentage des voitures sur la route, pour un chancelier qui se concentre à fond sur les dépenses gouvernementales durables, trouver un remplacement pour la taxe sur le carburant perdu devrait être une priorité.

Une façon d’aider à équilibrer les comptes pourrait être de supprimer le régime de subventions, qui a déjà été réduit au cours de la dernière décennie et est désormais plafonné à une subvention de 1 500 £ sur les voitures électriques coûtant moins de 32 000 £ – un soutien utile pour les ventes de véhicules électriques. Ce serait imprudent. Le marché des véhicules électriques en est encore à ses débuts de croissance et le soutien du gouvernement pour améliorer l’adoption sera justifié pendant un certain temps encore.

Le mois dernier, le comité restreint des transports des Communes a recommandé de considérer la tarification des usagers de la route comme un remplacement similaire de la taxe sur le carburant. Cela impliquerait de surveiller toutes les voitures au Royaume-Uni et de les facturer en fonction de la distance qu’elles parcourent, en tenant compte du type de véhicule utilisé et de la congestion. Certains économistes aiment cette idée comme moyen de facturer les automobilistes proportionnellement au coût public de la construction et de l’entretien des routes. Cependant, comme l’a mis en garde le comité, tout mécanisme de tarification routière devrait remplacer entièrement la taxe sur les carburants et les droits d’accise sur les véhicules plutôt que de s’y ajouter, et ne devrait pas amener les automobilistes à payer plus.

Imposer une telle redevance trop tôt risque également de décourager l’adoption des véhicules électriques, dont les utilisateurs bénéficient actuellement de taxes routières moins élevées. C’est pourquoi une taxe carbone à large assiette pourrait en fin de compte être le remplacement le plus efficace de la taxe sur les carburants. Elle est plus juste qu’une taxe ciblée sur les voitures et envoie un signal important au marché concernant l’engagement du Royaume-Uni en faveur de la décarbonisation.

La mise en œuvre de taxes sur le carbone peut être politiquement difficile, en partie parce que les gouvernements ont introduit des programmes précipités et complexes. Ils sont faciles à diaboliser par les opposants politiques et les intérêts acquis.

Le gouvernement britannique, cependant, a un peu de temps et de répit pour planifier judicieusement la manière de mettre en place une taxe sur le carbone, et devrait l’utiliser. Grâce à une heureuse combinaison de politique gouvernementale et d’une industrie efficace, le Royaume-Uni peut planifier un monde sans taxe sur les carburants, plutôt que de risquer d’être pris de court par le succès des véhicules électriques.

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